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Ittero

Curatore scientifico
Dr. Chiara Tuccilli
Specialità del contenuto
Epatologia

Cosa è l’ittero?

Con il termine ittero (o itterizia) intendiamo la colorazione gialla della cute e delle sclere (il bianco degli occhi), causata da alti livelli ematici del pigmento biliare, bilirubina, proveniente dai globuli rossi.

Che cos'è la bilirubina?

La bilirubina è un pigmento giallo-rosso, principalmente prodotto dal catabolismo dell’emoglobina dei globuli rossi maturi e contenuto nella bile. Una piccola quota di bilirubina, però, deriva dalla scissione di globuli rossi giovani nel midollo osseo.

Quando i globuli rossi vecchi sono normalmente distrutti dal corpo (cioè al termine della loro vita di circa 120 giorni), la molecola che trasporta l'ossigeno all'interno delle cellule, l'emoglobina, viene rilasciata nel sangue.

L'emoglobina è e rapidamente convertita in bilirubina. La bilirubina prodotta è detta non coniugata o indiretta, non è solubile in ambiente acquoso e, per poter entrare nel circolo sanguigno, deve essere legata alla proteina albumina.

La bilirubina legata all’albumina viene poi sottratta al circolo sanguigno dal fegato e immagazzinata. Nel fegato, la bilirubina subisce il processo di coniugazione con l’acido glucoronico e si formano dei prodotti meno tossici della bilirubina libera. Dopo la coniugazione, la bilirubina è detta bilirubina coniugata o diretta.

La bilirubina coniugata entra nell’intestino con la bile, viene degradata nel colon ed eliminata attraverso le feci.

Quali sono le cause dell’ittero?

L’ittero può manifestarsi come conseguenza di:

  • uno squilibrio tra la produzione della bilirubina e la capacità del fegato di raccoglierla, coniugarla ed eliminarla. Quando lo squilibrio è causato da una produzione eccessiva di bilirubina, questa si accumula nel sangue in forma non coniugata;
  • difetti delle cellule epatiche che riducono la capacità del fegato di captare, coniugare ed eliminare la bilirubina normalmente prodotta;
  • incapacità di escrezione della bilirubina attraverso le vie biliari. In questo caso si accumula bilirubina coniugata.

In base alla causa, per diverso tempo l’ittero è stato distinto, rispettivamente, in:

  • ittero pre-epatico;
  • ittero epatico;
  • ittero post-epatico.

Oggi la classificazione precedente è ormai superata e si parla di forme di ittero più specifiche in relazione alla particolare causa scatenante.

Ittero neonatale

Una condizione considerata fisiologica è l’ittero neonatale, poiché il fegato non ha ancora raggiunto la maturità sufficiente per partecipare adeguatamente al catabolismo dell’emoglobina. L’ittero neonatale è più frequente nei neonati pretermine, ma può interessare anche quelli a termine (sebbene sia di minore durata).

La condizione si risolve spontaneamente, esponendo i neonati ad una luce blu.
Qualora i livelli di bilirubina siano troppo elevati, il rischio è che eserciti i propri effetti tossici sul sistema nervoso centrale.

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