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Asma bronchiale nei bambini

Asma bronchiale nei bambini
Curatore scientifico
Dr. Valerio Langella
Specialità del contenuto
Pneumologia

Cos'è l'asma bronchiale nei bambini

L'asma è un disturbo causato da un’infiammazione delle vie aeree che colpiscono i polmoni. Questa infiammazione causa, infatti, il restringimento delle vie aeree, bloccando l'aria che scorre liberamente nei polmoni, e rendendo così difficile respirare.

I sintomi di asma includono il respiro affannoso, il dolore al torace e la tosse, in particolare durante la notte o dopo l'esercizio fisico. 

L'infiammazione delle vie respiratorie le rende molto sensibili, con conseguente spasmo delle vie aeree che tendono a restringersi, in particolare quando i polmoni sono esposti a un’infezione virale, allergeni, aria fredda, esposizione al fumo ed esercizio fisico.

L'infiammazione può poi essere completamente o parzialmente invertita con o senza medicinali.

Le cause di asma differiscono da persona a persona e possono includere:

  • l’esercizio fisico;
  • le allergie;
  • le infezioni virali;
  • il fumo.
Quando una persona con asma è esposta a un agente scatenante, le vie aeree sensibili si irritano, si gonfiano e si riempiono di muco. Inoltre, i muscoli che allineano le vie respiratorie gonfie si stringono e si contraggono, rendendole ancora più strette e ostruendole.

Quindi, un attacco di asma è causato da 3 importanti cambiamenti nelle vie respiratorie che rendono più difficile la respirazione:
  • infiammazione delle vie aeree;
  • eccesso di muco che provoca congestioni che bloccano le vie aeree ristrette;
  • restringimento delle vie aeree o la broncocostrizione (fasce muscolari che allentano le vie respiratorie)
Chiunque può ammalarsi di asma, compresi i neonati e gli adolescenti. La tendenza a sviluppare l'asma è spesso ereditaria.  

Sintomi di asma bronchiale nei bambini

 I più comuni sintomi di asma bronchiale nei bambini sono:

  • Tosse o asma notturna, Può essere l'unico sintomo dell’asma, soprattutto nei casi di asma indotta da esercizio fisico. Di solito, si verifica nelle prime ore del mattino, dalle 1:00 alle 4:00. Il bambino non espelle muco.
  • Respiro sibilante (il cosiddetto fischietto) che si verifica solo alla fine di un respiro, quando il bambino è in fase di espirazione. Durante l'intero respiro, si udirà un forte sospiro. Durante un attacco di asma più estremo, può essere assente il respiro affannoso perché attraverso le vie respiratorie non riesce a passare un filo di aria.
  • Raffreddore persistente.
  • Respirazione con la bocca.
  • Congiuntivite.
  • Ingorgo faringeo.
  • Astenia.
  • Inappetenza.
  • Dolore al petto.
  • Bronchite cronica o ricorrente nella maggior parte dei bambini.
Tali sintomi solitamente peggiorano in coincidenza di episodi infettivi/infiammatori, inalazione di sostanze irritanti ed ovviamente esposizione ad allergeni.
 
 I segni di asma nei bambini possono essere diversi a seconda che l'episodio di asma sia lieve, moderato o grave:

  • Sintomi di asma durante un episodio lieve –  I bambini possono essere agitati. L'alimentazione può essere intermittente.
  • Sintomi di asma durante un episodio moderatamente grave –  I bambini sono senza fiato durante la conversazione. I neonati hanno un pianto più corto e l'alimentazione è difficile.
  • Sintomi di asma durante un grave episodio –  I bambini soffrono di respiro affannoso mentre si alzano, stanno in piedi, parlano e sono solitamente inquieti. I neonati non sono interessati all'alimentazione e sono inquieti e senza fiato.
Oltre ai sintomi già descritti, il bambino è sonnolento e confuso. Nella maggior parte dei bambini, l'asma si sviluppa prima dei 5 anni e, in più della metà, prima dei 3 anni.

Cause di bronchiale nei bambini

Ci sono molti fattori di rischio annoverati tra le cause di asma bronchiale infantile e includono:

  • Familiarità
  • Rinite e/o dermatite allergica
  • Infezioni respiratorie ricorrenti
  • Basso peso alla nascita e/o nati pretermine
  • Allergeni e irritanti
  • Cambiamenti atmosferici
  • Esercizio fisico
  • Fattori emotivi
  • Malattia da reflusso gastroesofageo.
Gli agenti innescanti possono cambiare con l’età del bambino e la reazione di un bambino a un agente può cambiare con il trattamento. Le infezioni virali possono aumentare la probabilità di un attacco di asma.

Diagnosi di asma bronchiale nei bambini

In generale, capire se un bambino ha l'asma può essere difficile per una serie di motivi. Innanzitutto, non tutti i bambini sono in grado di comunicare e descrivere i sintomi, soprattutto al medico.

In secondo luogo, l’esame obiettivo specialistico può inizialmente non essere definitivo e il test che rappresenta il gold standard diagnostico, ovvero la spirometria, non sempre è di facile esecuzione a causa della scarsa collaborazione dei pazienti pediatrici.

Molti bambini, inoltre, specie se scolarizzati, presentano una miscellanea di segni e sintomi riconducibili sia all’asma sia ad altri fenomeni infiammatori bronchiali o delle alte vie aeree (tosse, laringospasmo) il che rende la diagnosi meno agevole.

Per stabilire una diagnosi di asma, un medico esclude ogni altra causa possibile dei sintomi. Pone domande sulla storia di allergie in famiglia, esegue un esame fisico e ordina test di laboratorio. 

I criteri per una diagnosi di asma nei bambini sono:

  • il flusso d'aria nei polmoni è ridotto periodicamente (a causa delle vie aeree ridotte);
  • i sintomi di flusso d'aria ridotto sono parzialmente reversibili;
  • sono escluse altre malattie e condizioni

Tipi di asma

La gravità dell'asma è classificata in base a quanto spesso si verificano i sintomi e quanto sono aggressivi, inclusi quelli che si verificano durante la notte, le caratteristiche degli episodi e la funzione polmonare.

I sintomi di asma nei bambini possono essere classificati in una delle 4 principali categorie di asma, ognuna con caratteristiche diverse e che richiedono diversi approcci di trattamento:

  • Asma intermittente –  Prevede brevi episodi di asma, tosse o mancanza di respiro che si verificano non più di 2 volte alla settimana. I bambini raramente hanno sintomi tra gli episodi (forse solo 1 o 2 disturbi al mese che comportano notevole aggravamento durante la notte). L'asma lieve non dovrebbe mai essere ignorata perché le vie respiratorie sono comunque infiammate.
  • Asma persistente lieve –  Gli episodi di asma, tosse o mancanza di respiro si verificano più di 2 volte alla settimana, ma meno di una volta al giorno. I sintomi di solito si verificano almeno 2 volte al mese di notte e possono influire sulla normale attività fisica.
  • Asma persistente moderata –  I sintomi si verificano ogni giorno e richiedono l'assunzione giornaliera del farmaco. I sintomi notturni si verificano più di una volta alla settimana. Il respiro affannoso, tosse o mancanza di respiro si verificano più di 2 volte alla settimana e possono durare per diversi giorni. Questi sintomi influenzano la normale attività fisica.
  • Asma persistente grave –  I bambini hanno sintomi continui. Gli episodi di asma, tosse o mancanza di respiro sono frequenti e possono richiedere un trattamento di emergenza e persino un ricovero. Molti bambini con asma persistente hanno sintomi frequenti di notte e possono gestire solo un’attività fisica limitata.

Test per asma bronchiale nei bambini

Per effettuare la diagnosi ricorrere a una serie di test di asma bronchiale nei bambini. Questi includono:

  • Test di funzionalità polmonare –  vengono utilizzati per testare le prestazioni polmonari, ma nei bambini di età inferiore ai 5 anni i risultati non sempre sono affidabili.
  • Spirometria –  Uno specialista può anche eseguire prove di spirometria servendosi di uno spirometro, una macchina che misura la quantità di aria che scorre dentro e fuori ai polmoni. Può rilevare un blocco se il flusso d'aria è inferiore al normale e può anche rilevare se l'ostruzione delle vie aeree coinvolge solo le piccole vie o anche quelle più grandi. Un bambino può avere un normale flusso d'aria di picco e avere ancora un’ostruzione delle vie aeree rilevata dalla spirometria. La spirometria è più informativa rispetto alle soluzioni di misurazione del flusso di picco. Inoltre, dal momento che il misuratore di portata del picco dipende dallo sforzo, le letture ottenute possono variare a seconda dello sforzo dei pazienti e possono essere fuorvianti.
  • Test broncodilatatorio – Il medico può decidere di dare al bambino un farmaco inalatore che apre le vie aeree (terapia broncodilatatoria) e poi fare un'altra lettura per vedere se la respirazione migliora con il farmaco. Se il farmaco inverte l'ostruzione delle vie aeree, allora c'è una forte possibilità che il bambino abbia l'asma. Un misuratore di flusso di picco è un semplice dispositivo utilizzato per misurare il flusso di picco di aria che esce dai polmoni quando viene richiesto ad un bambino di soffiare l'aria. Le letture del misuratore di flusso di picco sono diverse dalle letture dello spirometro.
  • Pletismografia  – Un altro test, chiamato pletismografia, misura la capacità polmonare e i volumi polmonari (la quantità di aria che il polmone può contenere). I pazienti con asma persistente cronica possono avere polmoni sovra-gonfiati; la sovra-inflazione viene diagnosticata quando un paziente riporta un aumento della capacità polmonare rilevata da questo test.
  • Test di provocazione bronchiale – Altri test chiamati test di provocazione bronchiale sono eseguiti solo in laboratori specializzati. Questi test comportano l'esposizione dei pazienti a sostanze irritanti e la misurazione dell'effetto sulla funzionalità polmonare. Alcuni centri di trattamento polmonare utilizzano l'aria fredda per tentare di provocare una risposta all'asma.
  • Prova da sforzo – I pazienti con una storia di sintomi indotti da esercizio fisico, come tosse, sonnolenza, compressione toracica, dolore, possono effettuare una prova da sforzo. Questo test viene di solito eseguito nei bambini di età superiore ai 6 anni. La funzione polmonare di base per il bambino viene misurata (utilizzando la spirometria) mentre il bambino è ancora seduto. Poi, il bambino fa uno sforzo. Quando il cuore del bambino sta battendo più velocemente, la funzione polmonare viene misurata di nuovo. Le misure sono effettuate immediatamente dopo l'esercizio e a 3, 5, 10, 15, 20 minuti dopo la prima misurazione e dopo una dose di broncodilatatore inalato. Questo test rileva la diminuzione della funzione polmonare causata dall'esercizio fisico.
  • Radiografia del torace – Il medico può infine prescrivere una radiografia del torace se l'asma non è aiutata dai trattamenti usuali.
  • Test di allergia – Un test di allergia può essere utilizzato per identificare i fattori di cui il bambino è allergico. Una volta identificati, i fattori ambientali, come acari della polvere, scarafaggi, muffe, pelo animale e fattori esterni, come polline, erba, alberi, possono essere controllati o evitati per ridurre i sintomi dell’asma. 

Terapia per l'asma bronchiale nei bambini

Qualsiasi sintomo asmatico, sia lieve che severo, non deve essere assolutamente sottovalutato, in quanto vi può essere, talvolta, un’evoluzione pericolosa che necessita di trattamento tempestivo ed urgente, anche di pronto soccorso.

Pertanto, è molto importante iniziare la terapia per l'asma bronchiale nei bambini quanto prima, anche in combinazione con un trattamento medico farmacologico adeguato che dipenderà ovviamente dalla gravità e dalla frequenza dei sintomi.

I farmaci per l'asma bronchiale infantile sono gli stessi che vanno somministrati agli adulti, ovvero sintomatici e farmaci per la terapia di fondo. I medicinali disponibili sono classificati in due categorie generali.

Una categoria comprende farmaci che sono destinati a controllare l'asma a lungo termine e vengono utilizzati quotidianamente per prevenire gli attacchi. Questi possono includere corticosteroidi inalati, broncodilatatori.

L'altra categoria sono farmaci che forniscono immediato sollievo dai sintomi. Questi includono broncodilatatori a breve durata e corticosteroidi sistemici.

Gli obiettivi della terapia per l'asma sono di impedire al bambino di avere sintomi cronici e fastidiosi, per mantenere la funzione polmonare più vicina al normale, per consentirgli di mantenere i livelli normali di attività fisica, per evitare attacchi ricorrenti di asma e per ridurre la necessità di visite in reparti di emergenza o ricoveri ospedalieri.

In generale, i medici iniziano con un alto livello di terapia a seguito di un attacco di asma e quindi diminuiscono il trattamento al livello più basso possibile. Ogni bambino deve seguire un piano di gestione personalizzato per l'asma per controllare i sintomi.

La gravità può peggiorare e migliorare nel tempo, il che significa che è necessario richiedere un trattamento diverso. Il trattamento per l'asma dovrebbe essere riesaminato ogni 1-6 mesi e le scelte per la terapia a lungo e a breve termine sono basate su quanto grave sia l'asma.

Anche un episodio asmatico acuto richiede spesso un'attenzione medica. Viene trattato fornendo ossigeno o anche ventilazione meccanica in casi gravi.

È sempre da consigliare comunque un’adeguata prevenzione ambientale dell'asma così da ridurre l’esposizione ad allergeni (polvere, muffe, peli di animali), aerando sempre gli ambienti di soggiorno e controllando eventuali patologie associate (immunodeficienze, sinusite ed MRGE per esempio).
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