Artrite reumatoide

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L'artrite reumatoide può anche causare l'infiammazione del tessuto intorno alle articolazioni, così come altri organi del corpo.

Che cos'è l'artrite reumatoide?

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L'artrite reumatoide è un disturbo infiammatorio cronico che può interessare più giunture. In alcune persone, la condizione può anche danneggiare un'ampia varietà di altri sistemi, compresi la pelle, gli occhi, i polmoni, i vasi sanguigni e il cuore.

Essendo un disturbo autoimmune, l'artrite reumatoide si verifica quando il sistema immunitario attacca erroneamente i tessuti del proprio corpo.

A differenza del danno di usura dell'osteoartrite, l'artrite reumatoide colpisce il rivestimento delle articolazioni, causando un doloroso gonfiore che può portare ad un'erosione ossea e alla deformità articolare.

L'infiammazione associata all'artrite reumatoide è ciò che può danneggiare anche altre parti del corpo. Anche se i nuovi tipi di farmaci hanno migliorato le opzioni di trattamento in modo importante, l'artrite reumatoide severa può ancora causare disabilità fisiche.

Quali sono i sintomi dell'artrite reumatoide?

I segni e sintomi dell'artrite reumatoide possono includere:

  • giunture calde e gonfie
  • rigidità congiunta che di solito è peggiore alla mattina e dopo un periodo di inattività
  • fatica, febbre e perdita di peso

L'artrite reumatoide, all’inizio, tende ad influenzare in primo luogo le articolazioni più piccole, in particolare quelle delle dita delle mani e dei piedi.

Mentre la malattia progredisce, spesso i sintomi si diffondono ai polsi, alle ginocchia, alle caviglie, ai gomiti, ai fianchi, alle anche e alle spalle. Nella maggior parte dei casi, i sintomi si verificano nelle stesse articolazioni su entrambi i lati del corpo.

Circa il 40% delle persone che soffre di artrite reumatoide sperimenta anche sintomi che non coinvolgono le articolazioni. L'artrite reumatoide può influenzare molte strutture non connesse, tra cui:

  • pelle
  • occhi
  • polmoni
  • cuore
  • reni
  • ghiandole salivari
  • tessuto nervoso
  • midollo osseo
  • vasi sanguigni

I segni e i sintomi dell'artrite reumatoide possono variare in gravità e possono anche venire e andare. I periodi di aumento dell'attività della malattia si alternano a periodi di remissione relativa, quando il gonfiore e il dolore svaniscono o scompaiono. Nel tempo, l'artrite reumatoide può causare la deformazione delle articolazioni.

Quali sono le cause dell'artrite reumatoide?

L'artrite reumatoide si verifica quando il sistema immunitario attacca il liquido sinoviale, il rivestimento delle membrane che circondano le articolazioni.

L'infiammazione può distruggere la cartilagine e l'osso all'interno dell'articolazione. I tendini e i legamenti che formano il giunto si indeboliscono e si allungano. Gradualmente, il giunto perde la sua forma e l'allineamento.

I medici non sanno cosa scateni questo processo, anche se sembra probabile una componente genetica. I geni possono diventare più suscettibili a fattori ambientali, come l'infezione di alcuni virus e batteri, che possono innescare la malattia.

Quali sono i fattori di rischio?

I fattori che possono aumentare il rischio di artrite reumatoide includono:

  • il sesso. Le donne hanno maggiori probabilità di sviluppare l'artrite reumatoide;
  • l'età. L'artrite reumatoide può verificarsi a qualsiasi età, ma in genere inizia tra i 40 e i 60 anni;
  • la storia famigliare. Se un membro della famiglia ha l’artrite reumatoide, si potrebbe avere un rischio maggiore di contrarre la malattia;
  • il fumo. Il fumo di sigarette aumenta il rischio di sviluppare l'artrite reumatoide, soprattutto se si ha una predisposizione genetica allo sviluppo della malattia. Anche il fumo sembra essere associato a una maggiore gravità della malattia;
  • le esposizioni ambientali. Anche se incerto e poco compreso, alcune esposizioni come all'amianto o al silice possono aumentare il rischio di sviluppare l'artrite reumatoide;
  • l'obesità. Le persone che sono in sovrappeso o obese sembrano avere un rischio più elevato di sviluppare l'artrite reumatoide. 

Quali sono le complicanze dell'artrite reumatoide?

Dal momento che l'artrite reumatoide è una malattia sistemica, la sua infiammazione può colpire vari organi, diverse zone del corpo e le articolazioni.

L'infiammazione delle ghiandole degli occhi e della bocca può causare secchezza di queste aree e potrebbe sfociare nella sindrome di Sjogren, la secchezza degli occhi può portare ad abrasione corneale.

Se l'infiammazione da artrite reumatoide colpisce il rivestimento del polmone (pleurite), provocherà dolore al torace durante la respirazione profonda, mancanza di respiro e tosse.

Se, invece, l'infiammazione riguarda il tessuto che circonda il cuore causerà dolore al petto.

L'artrite reumatoide, inoltre, può ridurre il numero dei globuli rossi (anemia) e dei globuli bianchi; una diminuzione dei globuli bianchi potrebbe comportare un ingrossamento della milza (denominata sindrome di Felty) e un aumento del rischio di infezioni.

Una rara e grave complicanza, dovuta ad un'artrite reumatoide prolungata nel tempo, è un'infiammazione dei vasi sanguigni (vasculite). La vasculite può compromettere l'afflusso di sangue ai tessuti e potrebbe portare alla morte degli stessi (necrosi).

L'artrite reumatoide aumenta il rischio di sviluppare:

  • osteoporosi. L'artrite reumatoide, insieme ad alcuni farmaci usati per il suo trattamento, può aumentare il rischio di osteoporosi, una condizione che indebolisce le ossa e le rende più inclini alla frattura;
  • noduli reumatoidi. I noduli possono formarsi ovunque nel corpo, inclusi i polmoni;
  • infezioni. La stessa malattia e molti dei farmaci usati per combatterla possono compromettere il sistema immunitario, portando ad un aumento delle infezioni;
  • composizione corporea anormale. La percentuale di grassi rispetto alla massa magra è spesso più elevata nelle persone affette da artrite reumatoide, anche nelle persone che hanno un indice di massa corporea normale;
  • sindrome del tunnel carpale. Se l'artrite reumatoide colpisce i polsi, l'infiammazione può comprimere il nervo coinvolto nel movimento della mano e delle dita;
  • linfoma. L'artrite reumatoide aumenta il rischio di linfoma, un gruppo di tumori del sangue che si sviluppano nel sistema linfatic.o

Come viene diagnosticata?

L'artrite reumatoide può essere difficile da diagnosticare nelle sue prime fasi, perché i primi sintomi imitano quelli di molte altre malattie. Non esiste un test del sangue o una ricerca fisica per confermare la diagnosi.

Durante l'esame fisico, il medico controllerà le articolazioni per gonfiore, arrossamento e calore. Potrà anche controllare i riflessi e la forza muscolare.

Le persone con artrite reumatoide hanno spesso un tasso di sedimentazione eritrocitaria elevata o la proteina C-reattiva, che possono indicare la presenza di un processo infiammatorio nel corpo. Altri test del sangue comuni cercano un fattore reumatoide e anticorpi anti-citrullina.

Il medico può raccomandare i raggi X per aiutare a monitorare la progressione dell'artrite reumatoide nelle articolazioni. 

Qual è la stadiazione dell'artrite reumatoide?

La stadiazione dell'artrite reumatoide è principalmente basata sull'aspetto delle articolazioni. Questo sistema aiuta i medici a classificare la gravità dell'artrite reumatoide rispetto alla cartilagine, ai legamenti e alle ossa. La suddetta stadiazione avviene così:

  • fase I: in cui non è presente nessun danno visto tramite i raggi X, anche se ci possono essere segni di assottigliamento delle ossa;
  • fase II: in cui si riscontrano lievi danni della cartilagine delle ossa e la mobilità articolare può essere limitata;
  • fase III: in cui, attraverso i raggi X, si cercano il danno cartilagineo, osseo e l'assottigliamento delle ossa intorno alla deformità articolare;
  • fase IV: in cui, attraverso i raggi X, si cerca la prova del danno della cartilagine e delle ossa, l'osteoporosi e anomalie dei tessuti molli.

Un'ulteriore stadiazione viene fatta in base allo stato funzionale di persone affette da artrite reumatoide; tale stadiazione è la seguente:

  • classe I: in cui il paziente è completamente in grado di svolgere normali attività della vita quotidiana;
  • classe II: in cui il soggetto è in grado di svolgere le usuali attività di auto-cura e lavoro, ma è limitato nelle attività fuori dal lavoro (ad esempio, fare sport, le faccende domestiche);
  • classe III: in cui il paziente è in grado di eseguire la cura di sé, ma è limitato in attività di lavoro e in altre attività;
  • classe IV: in cui spicca una limitata capacità di svolgere la cura di sé, il lavoro e altre attività.

Come si cura l'artrite reumatoide?

Non esiste alcuna cura per l'artrite reumatoide, ma recenti scoperte indicano che la remissione dei sintomi è più probabile quando il trattamento comincia presto con farmaci forti, noti come farmaci antireumatici che modificano la malattia.

I tipi di farmaci raccomandati dal medico dipendono dalla gravità dei sintomi e da quanto tempo è presente l'artrite reumatoide:

  • FANS. I farmaci antinfiammatori non steroidei (FANS) possono alleviare il dolore e ridurre l'infiammazione. Gli effetti collaterali possono includere ronzio nelle orecchie, irritazioni dello stomaco, problemi cardiaci e danni al fegato e ai reni.
  • Steroidi. I farmaci corticosteroidi riducono l'infiammazione e il dolore. Gli effetti collaterali possono includere aumento di peso e diabete. I medici spesso prescrivono un corticosteroide per alleviare i sintomi acuti, con l'obiettivo di ridurre gradualmente il farmaco.
  • Farmaci antireumatici che modificano le malattie. Questi farmaci possono rallentare la progressione dell'artrite reumatoide e salvare le articolazioni e altri tessuti da danni permanenti. Gli effetti collaterali variano, ma possono includere danni al fegato, soppressione del midollo osseo e infezioni polmonari gravi.

Il medico può inviare il paziente presso un fisioterapista che può insegnargli gli esercizi utili per mantenere flessibili le articolazioni. 
I dispositivi ausiliari possono facilitare certi movimenti in caso di articolazioni dolorose. 

Se i farmaci non riescono a prevenire i danni articolari, si potrà considerare la chirurgia per riparare le articolazioni danneggiate. La chirurgia può aiutare a ripristinare la capacità di utilizzare l’arto. Può anche ridurre il dolore e correggere le deformità.

La chirurgia dell'artrite reumatoide può comportare una o più delle seguenti procedure:

  • sinoviectomia. Chirurgia per rimuovere il liquido sinoviale infiammato (fodera dell'articolazione). Può essere eseguita su ginocchia, gomiti, polsi, dita e fianchi
  • riparazione del tendine. Il chirurgo potrebbe essere in grado di riparare i tendini infiammati attorno al giunto
  • fusione congiunta. Si può raccomandare un fissaggio chirurgico di un giunto per stabilizzare o riallineare un giunto
  • sostituzione totale delle articolazioni. Durante la chirurgia di sostituzione articolare, il chirurgo rimuove le parti danneggiate del giunto e inserisce una protesi in metallo e plastica

La chirurgia comporta un rischio di sanguinamento, infezione e dolore. 

Alcuni comuni trattamenti complementari e alternativi che hanno dimostrato promesse per l'artrite reumatoide includono:

  • olio di pesce. Alcuni studi preliminari hanno scoperto che gli integratori di olio di pesce possono ridurre il dolore e la rigidità provocati dall'artrite reumatoide. Gli effetti collaterali possono includere nausea, dolore e un sapore di pesce in bocca. L'olio di pesce può interferire con i farmaci
  • oli vegetali. I semi di primula, borragine e ribes nero contengono un tipo di acido grasso che può aiutare contro il dolore da artrite reumatoide e la rigidità tipica del mattino. Gli effetti collaterali possono includere nausea, diarrea e gas. Alcuni oli vegetali possono causare danni al fegato o interferire con i farmaci
  • tai Chi. Questa terapia del movimento comporta dolci esercizi e tratti combinati con una respirazione profonda. Molte persone utilizzano il tai chi per alleviare lo stress nella propria vita. Il tai chi può ridurre il dolore provocato da artrite reumatoide

Argomenti: artrite reumatoide infiammazione cronica delle articolazioni