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Anoressia

Curatore scientifico
Dr. Paola Valenzano
Specialità del contenuto
Psicologia

Cosa è l'anoressia?

L'anoressia, anche chiamata anoressia nervosa, è un disturbo alimentare caratterizzato da un peso corporeo anormalmente basso, dalla paura intensa di prendere peso e da una percezione distorta del proprio peso corporeo. Le persone anoressiche hanno una specie di mania nel controllare il proprio peso e la propria forma.

Per prevenire l'aumento di peso o per continuare a perdere peso, le persone con anoressia di solito restringono gravemente la quantità di cibo che mangiano. Possono controllare l'assunzione di calorie provocando il vomito dopo aver mangiato o abusando di lassativi, diuretici o clisteri. Possono anche cercare di perdere peso facendo tantissima attività fisica.

Si potrebbe pensare che le persone con anoressia siano simili agli individui che soffrono di bulimia nervosa. Tuttavia, le persone con anoressia generalmente lottano con un peso corporeo anormalmente basso, mentre gli individui con la bulimia sono normalmente al di sopra del peso normale. Non importa come si ottiene la perdita di peso, la persona con anoressia ha una forte paura di guadagnarne.
L'anoressia è un modo malsano per cercare di affrontare i problemi emotivi. 

Può essere molto difficile da superare, ma con un adeguato trattamento, si può tornare a più sane abitudini alimentari e invertire alcune delle complicazioni gravi che sono state causate dall’anoressia.

Quali sono le cause?

Non esiste una causa precisa di anoressia. Tuttavia, le ricerche in campo medico e psicologico continuano ad esplorare le possibili cause. Gli studi suggeriscono che alcuni fattori incidano maggiormente sugli squilibri alimentari, come:

  • fattore genetico: svolge un ruolo significativo nel determinare la suscettibilità di una persona all'anoressia;
  • disfunzione dell'ipotalmo: la parte del cervello che regola alcuni processi metabolici;
  • squilibri nei neurotrasmettitori: sostanze chimiche del cervello coinvolte nella segnalazione e nei processi normativi;
  • problemi di alimentazione e sintomi depressivi da parte della madre;
  • comunicazione problematica in famiglia, in modo particolare tra madre e figlia e educazione ipercritica.

Quali sono i sintomi dell'anoressia?

L'anoressia può avere pericolosi effetti psicologici e comportamentali su tutti gli aspetti della vita di un individuo. Il soggetto anoressico può mostrare:

I sintomi di anoressia nei bambini e negli adolescenti possono includere un rallentamento della naturale crescita in altezza o un aumento rallentato nello sviluppo di altre funzioni del corpo. Tutte queste caratteristiche possono influenzare negativamente le attività quotidiane.

Quali complicanze sono causate dall'anoressia?

L’anoressia può avere numerose complicazioni. La più grave può essere fatale. La morte può verificarsi improvvisamente, anche quando qualcuno non è gravemente sottopeso.

Ciò può derivare da ritmi cardiaci anormali (aritmie) o da uno squilibrio di elettroliti, minerali come il sodio, il potassio e il calcio che mantengono l'equilibrio dei fluidi nel corpo. Altre complicanze dell’anoressia includono:

  • Anemia e problemi cardiaci, come prolasso della valvola mitrale, ritmi cardiaci anomali o insufficienza cardiaca.
  • Perdita della consistenza delle ossa, aumentando il rischio di fratture più avanti con l’età.
  • Nelle donne, assenza delle mestruazioni.
  • Negli uomini, diminuzione del testosterone.
  • Problemi gastrointestinali, quali costipazione, gonfiore.
  • Anomalie dell'elettrolito, come basso potassio nel sangue, sodio e cloruro.
  • Problemi renali.
  • Suicidio.

Se una persona anoressica diventa gravemente malnutrita, ogni organo del corpo può venire danneggiato, compreso il cervello, il cuore e i reni. Oltre alle numerose complicazioni fisiche, anche le persone con anoressia hanno generalmente altri disturbi mentali. Possono comprendere:

Se il medico sospetta la presenza dell’anoressia nervosa, in genere esegue diversi test ed esami per individuare una diagnosi, escludere le cause mediche per la perdita di peso e controllare eventuali complicanze correlate.
Gli esami che solitamente vengono effettuati sono:

  • Esame fisico. Questo può includere la misurazione dell'altezza e del peso; controllo dei segni vitali, come la frequenza cardiaca, la pressione sanguigna e la temperatura; controllo della pelle e dei problemi alle unghie; ascolto del cuore e dei polmoni; esame dell’addome.
  • Prove di laboratorio. Queste possono includere un esame del sangue completo e test più specifici del sangue per controllare gli elettroliti e le proteine, nonché il funzionamento del fegato, dei reni e della tiroide. È anche possibile effettuare un’analisi urinaria.
  • Valutazione psicologica. Un medico di salute mentale chiederà i pensieri, i sentimenti e le abitudini alimentari. Si può anche chiedere di compilare questionari di autovalutazione psicologica.
  • Altri studi. Si possono effettuare i raggi X per controllare la densità ossea, le fratture, la polmonite o problemi cardiaci. Gli elettrocardiogrammi possono venir fatti per cercare irregolarità del cuore. È anche possibile effettuare test per determinare quanta energia usa il corpo, il che può aiutare nella pianificazione dei requisiti nutrizionali.

Come viene diagnosticata l'anoressia?

L’anoressia può essere una malattia difficile da diagnosticare dal momento che gli individui con problemi di anoressia tentano di nasconderlo.

La negazione e il segreto sono tipici comportamenti dei soggetti anoressici. E' insolito per un individuo con l'anoressia cercare un aiuto professionale, perché l'individuo generalmente non accetta di avere un problema. In molti casi, la diagnosi di anoressia reale non è fatta finché no si sviluppano complicazioni mediche. Il riscontro di quattro criteri di base è considerato utile per la diagnosi di anoressia nel paziente:

  • mantenimento di un peso corporeo inferiore all'85% del peso previsto
  • intensa paura di acquistare peso
  • percezione di sé gravemente distorta
  • perdita di peso minimizzato o non riconosciuto completamente
  • amenorrea o periodi mestruali si verificano solo dopo la somministrazione di un ormone

Come si cura l'anoressia ?

Quando si soffre di anoressia nervosa, potrebbero essere necessari diversi tipi di trattamento. La terapia viene generalmente adottata utilizzando un approccio che includa supporto psicologico e supporto nutrizionale, tutti con esperienza nei disturbi alimentari.

Se la vita è in pericolo immediato, potrebbe essere necessario un trattamento in una clinica di emergenza per problemi quali disturbi del ritmo cardiaco, disidratazione, squilibri elettrolitici o problemi psichiatrici. L'ospedalizzazione può essere necessaria per complicazioni mediche, emergenze psichiatriche, malnutrizione severa o continuo rifiuto di mangiare. 

A causa delle molteplici complicazioni provocate dall'anoressia, potrebbe essere necessario un monitoraggio frequente dei segni vitali, del livello di idratazione e degli elettroliti, nonché delle relative condizioni fisiche. In casi gravi, le persone con anoressia possono inizialmente subire un'alimentazione attraverso un tubo che va dal naso allo stomaco (tubo nasogastrico).

Il primo obiettivo del trattamento è quello di tornare ad un peso sano. Non è possibile riprendersi da un disturbo alimentare senza ripristinare un peso adeguato e imparare un'adeguata nutrizione.

Uno psicologo può lavorare con il paziente per sviluppare strategie comportamentali ed aiutarlo a tornare ad un peso sano. Un dietista può offrire una guida per regolare i pasti e i requisiti calorici che consentono di soddisfare gli obiettivi di peso. Anche la famiglia sarà probabilmente coinvolta nell'aiutare a mantenere le abitudini alimentari normali.

Questi tipi di terapia possono essere utili:

  • Terapia a base familiare. Poiché l'adolescente con anoressia non è in grado di fare buone scelte sulla salute, questa terapia mobilita i genitori per aiutare il proprio figlio a ripristinare il peso fino a quando il ragazzo non sarà in grado di fare buone scelte sulla propria salute.
  • Terapia individuale. L'obiettivo principale è quello di normalizzare i modelli e i comportamenti alimentari per sostenere il guadagno di peso. Il secondo obiettivo è quello di aiutare a cambiare credenze e pensieri distorti che mantengono una dieta restrittiva. Questo tipo di terapia viene generalmente eseguita una volta alla settimana o in un programma di trattamento giornaliero, ma in alcuni casi può essere parte del trattamento in un ospedale psichiatrico. Nessun farmaco è stato approvato per trattare l'anoressia perché non funzionano molto bene. Tuttavia, i farmaci antidepressivi possono aiutare a trattare altri disturbi mentali che si possono avere, come la depressione o l'ansia.
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