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Infezioni delle vie urinarie

Infezioni delle vie urinarie
Curatore scientifico
Dr. Francesco Coto
Specialità del contenuto
Urologia

Che cos’è un’infezione del tratto urinario ?

Il tratto urinario è composto da reni, ureteri, vescica e uretra. Un’infezione del tratto urinario è un'infezione causata da microrganismi patogeni (per esempio, batteri, funghi o parassiti) in una qualsiasi delle strutture che compongono il tratto urinario.

Tuttavia, questa è una definizione ampia delle infezioni del tratto urinario; molti autori preferiscono usare termini più specifici che localizzino l'infezione delle vie urinarie al segmento strutturale in gioco, come l'uretrite (infezione dell'uretra), la cistite (infezione della vescica), l’infezione dell’uretere, e la pielonefrite (infezione renale). Altre strutture che sono connesse al tratto urinario o hanno una vicinanza anatomica alle vie urinarie (ad esempio prostata, epididimo e vagina) sono talvolta incluse nella diagnosi perché possono causare o essere coinvolte nelle infezioni del tratto urinario. Tecnicamente, non sono infezioni del tratto urinario e saranno quindi brevemente accennate in questo articolo.

Le infezioni delle vie urinarie sono comuni soprattutto nelle donne rispetto agli uomini. Anche se alcune infezioni passano inosservate, le infezioni del tratto urinario possono causare problemi che vanno dalla disuria (dolore e/o bruciore durante la minzione) ai danni d'organo e anche la morte.

I reni sono gli organi che producono con la propria attività circa 1,5l di urina al giorno, ed hanno la funzione di aiutare a mantenere elettroliti e fluidi (per esempio, potassio, sodio, acqua) in equilibrio, aiutando la rimozione dei prodotti di scarto (urea), e producendo un ormone che aiuta a formare i globuli rossi. Se i reni sono danneggiati o distrutti da infezioni, queste funzioni vitali possono essere danneggiate o perse. Mentre alcuni ricercatori sostengono che le infezioni delle vie urinarie non si trasmettono da persona a persona, altri ricercatori contestano questa affermazione, sostenendo che siano contagiose.

Non c'è controversia sul fatto che le infezioni delle vie urinarie possano essere causate da malattie a trasmissione sessuale; alcune infezioni (gonorrea, clamidia) sono facilmente trasmesse tra i partner sessuali e sono molto contagiose.

Che cosa causa un’infezione delle vie urinarie?

Le cause più comuni di infezioni alle vie urinarie (circa l’80%) sono ceppi di Escherichia coli che di solito abitano il colon. Tuttavia, molti altri batteri possono talvolta causare un'infezione (ad esempio, Klebsiella, Pseudomonas, Enterobacter, Proteus, Staphylococcus, Mycoplasma, Chlamydia, Serratia e Neisseria spp), ma sono molto meno frequenti rispetto alle cause di E. coli. Inoltre, i funghi (Candida e Cryptococcus spp) e alcuni parassiti (Trichomonas, Schistosoma) possono causare infezioni del tratto urinario.

La maggior parte delle infezioni sono dovute a batteri Gram-negativi con E. coli che causano la maggior parte delle infezioni. 

Quali sono i fattori di rischio delle infezioni delle vie urinarie?

Ci sono molti fattori di rischio per le infezioni del tratto urinario. In generale, qualsiasi interruzione o impedenza del flusso normale di urina (circa 50 cc per ora negli adulti normali) è un fattore di rischio per una infezione delle vie urinarie.

Per esempio, calcoli renali, stenosi uretrali, ingrossamento della prostata, o eventuali anomalie anatomiche del tratto urinario aumentano il rischio di infezione. Ciò è dovuto in parte all’effetto lavaggio dell’urina che scorre: in effetti i patogeni devono “andare contro il flusso” perché la maggior parte dei patogeni entra attraverso l'uretra e prosegue in maniera retrograda (contro una barriera, il flusso di urina) per raggiungere vescica, ureteri, reni.

Molti ricercatori suggeriscono che le donne sono molto più esposte degli uomini alle infezioni delle vie urinarie perché la loro uretra è vicina ad ano e la vagina, che possono essere fonti di agenti patogeni. Le persone che necessitano di cateteri hanno un rischio maggiore di infezione perché il catetere non ha nessuno dei sistemi di protezione immunitaria per eliminare batteri e offre un collegamento diretto alla vescica.

Esistono studi che suggeriscono che le donne che fanno uso di diaframma o che hanno partner che usano il preservativo con schiuma spermicida sono ad aumentato rischio di infezioni del tratto urinario. Inoltre, le donne che diventano sessualmente attive sembrano avere un rischio maggiore di infezioni delle vie urinarie, ed alcuni ricercatori definiscono queste infezioni del tratto urinario come “cistite da luna di miele”.

Gli uomini oltre i 60 hanno un rischio più elevato di infezioni del tratto urinario, perché spesso sviluppano un  ingrossamento della prostata che può causare uno svuotamento della vescica lento o incompleto.

La gravidanza non sembra aumentare il rischio di infezioni del tratto urinario, secondo alcuni medici, mentre altri sostengono che ci sia un aumento del rischio intorno alla sesta settimana della gravidanza. Tuttavia, la maggior parte è d'accordo nel sostenere che se si verificano infezioni del tratto urinario durante la gravidanza, il rischio di progressione in pielonefrite è aumentato. Inoltre, il bambino potrebbe nascere prematuro e con basso peso alla nascita. I pazienti affetti da malattie croniche come i diabetici o gli immunodepressi (pazienti con HIV o malati di cancro) sono a più alto rischio di infezioni del tratto urinario.

Quali sono i sintomi e i segni delle infezioni del tratto urinario?

I sintomi ed i segni delle infezioni del tratto urinario possono variare a seconda dell'età, del sesso, e della localizzazione dell'infezione nel tratto. Alcuni individui non hanno sintomi o hannosintomi lievi e possono eliminare l'infezione in pochi giorni.

Molte persone non eliminano spontaneamente l'infezione, e alcuni dei segni più frequenti sperimentati dalla maggior parte dei pazienti è un bisogno frequente di urinare, accompagnato da dolore o bruciore durante la minzione. L'urina appare spesso torbida e, occasionalmente, rossa se del sangue è presente. L'urina può presentare un odore sgradevole.

Le donne spesso hanno disturbi addominali o si sentono gonfiea livello sovrapubico e hanno la sensazione di avere la vescica piena. Le donne possono anche lamentare una secrezione vaginale, soprattutto se l’uretra è infetta. Anche gli uomini possono lamentare disuria, frequenza e urgenza, e altri sintomi possono includere dolore rettale, ai testicoli, al pene, o dolore addominale.

I bambini con infezioni del tratto urinario spesso mostrano sangue nelle urine, dolori addominali, febbre e vomito con dolore e urgenza nella minzione. Sintomi e segni di una infezione del tratto urinario in soggetti molto giovani e negli anziani non sono così chiari ed utili alla diagnosi come lo sono per glialtri pazienti. Neonati e bambini possono sviluppare febbre o ipotermia, scarso appetito, ittero, vomito e diarrea. Purtroppo, gli anziani hanno spesso sintomi lievi o nessun sintomo, fino a diventare deboli, letargici, o confusi.

Le infezioni uretrali di solito provocano disuria (dolore o fastidio durante la minzione) e secrezioni.

Le infezioni provocate da malattie a trasmissione sessuale possono la fuoriuscita di pus liquido. La cistite (infezione della vescica) può causare dolore sovrapubico, di solito senza febbre, e dolore al fianco. Infezioni all’uretere e le infezioni renali spesso provocano dolore al fianco e febbre. Questi sintomi e segni non sono altamente specifici, ma possono aiutare il medico a determinare in quale zona l’infezione è situata. 

Come viene diagnosticata una infezione delle vie urinarie?

Il medico deve ottenere una storia dettagliata del paziente, e se si sospetta una infezione delle vie urinarie, un campione di urine è di solito necessario. Il miglior campione è un campione di urina prelevato a metà del flusso della minzione posto in un recipiente sterile, perché di solito contiene solo i microrganismi patogeni, invece degli organismi transitori, commensali che possono essere lavati dalle superfici uretrali ed esternequando il flusso di urina comincia. I pazienti di sesso maschile con prepuzio dovrebbero ritrarre il prepuzio prima di fornire un campione di urina.

Il campione di urina viene poi inviato al laboratorio per l’analisi. Un esame delle urine positivo è di solito il rilevamento di circa 2-5 leucociti (globuli bianchi), a circa 15 batteri per campo ad alto ingrandimento microscopico, e un test positivo ai nitriti e/o un test positivo all’esterasi leucocitaria. Alcuni laboratori di analisi considerano un test positivo con almeno due delle conclusioni di cui sopra, altri ancora segnalano un test positivo quando ci sono > 1.000 batteri in coltura per millilitro di urina. Nella migliore delle ipotesi, l'analisi delle urine iniziale, a seconda dei diversi criteri utilizzati dai laboratori fornisce una prova presuntiva positiva per una infezione delle vie urinarie.

Per la maggior parte dei medici questa prova presuntiva è sufficiente per iniziare il trattamento. Una prova definitiva è di solito considerata l'isolamento e l'identificazione del patogeno infetto ad un livello di circa 100.000 batteri per cc di urina con agenti patogeni identificati e determinazione della sensibilità antibiotica con studi di laboratorio. Questo test richiede 24-48 ore per ottenere i risultati e il medico può decidere di iniziare il trattamento prima che questo risultato sia disponibile. Nei bambini piccoli, nei neonati, e alcuni pazienti anziani, il campione di urina migliore si ottiene con il cateterismo.

I campioni di urina non trattati entro un'ora dalla raccolta devono essere scartati o essere conservato in frigorifero prima che sia passata un’ora perché la crescita batterica nelle urine a temperatura ambiente può produrre falsi positivi. Terreni di coltura speciali e altri test vengono utilizzati per trovare patogeni poco frequenti o rari (ad esempio, funghi e parassiti). Altri test possono essere prescritti per definire ulteriormente la portata di una infezione delle vie urinarie. 

Qual è il trattamento di una infezione delle vie urinarie?

Il trattamento per una infezione delle vie urinarie deve essere progettato per ogni singolo paziente ed è in genere basato su quale sia il livello di infezione, quale sia il patogeno o i patogeni che la stanno causando, e la suscettibilità del patogeno ai trattamenti. I pazienti che hanno un’infezione grave di solito richiedono un trattamento con antibiotici e il ricovero in ospedale, ad esempio a causa di un’infezione renale (pielonefrite) che si sta diffondendo anche alla circolazione sanguigna.

Altre persone possono avere una lieve infezione (cistite) che può guarire rapidamente con antibiotici per via orale. Altri ancora possono avere un’ infezione delle vie urinarie causata da agenti patogeni che causano malattie a trasmissione sessuale e ciò può richiedere più di un antibiotico per via orale.

I medici spesso prescrivono il trattamento prima che l'agente patogeno e la sua suscettibilità agli antibiotici siano noti, così in alcuni individui, il trattamento antibiotico può essere cambiato. Inoltre, i pazienti pediatrici e le donne in gravidanza non dovrebbero usare gli antibiotici che sono comunemente usati negli adulti. Tuttavia, penicilline e cefalosporine sono generalmente considerate sicure per entrambi i gruppi, se gli individui non sono allergici agli antibiotici.

I pazienti con infezioni del tratto urinario correlate a malattie a trasmissione sessuale di solito richiedono due antibiotici per eliminare gli agenti patogeni. I patogeni meno frequenti o rari di funghi e parassiti richiedono specifici farmaci antifungini o antiparassitari; queste infezioni del tratto urinario più complicate dovrebbero essere trattate consultando un esperto di malattie infettive. Tutti gli antibiotici prescritti devono essere presi anche se i sintomi sembrano scomparire presto. Il ripetersi di infezioni delle vie urinarie e la resistenza agli antibiotici del patogeno possono accadere negli individui che non sono adeguatamente trattati. Alcuni farmaci da banco possono dare sollievo dal dolore e dal disagio, ma non curano le infezioni del tratto urinario. 

Esistono dei rimedi casalinghi per le infezioni delle vie urinarie?

Il miglior “rimedio casalingo” è la prevenzione. Tuttavia, alcuni rimedi casalinghi saranno menzionati perché non ci possono che essere effetti positivi dall’uso di questi rimedi domestici, anche se non sono del tutto curativi. Il lettore deve essere consapevole durante la lettura di questi rimedi che frequenti infezioni delle vie urinarie possono essere pericolose se nessun rilievo viene dato ai sintomi. In effetti, molti degli articoli circa i rimedi delle infezioni delle vie urinarie in realtà descrivono i modi per ridurre o prevenire le infezioni del tratto urinario.

  • Esempi di trattamenti a casa che possono aiutare a prevenire infezioni del tratto urinario, che possono avere un qualche impatto su un'infezione in corso, ed è improbabile che procurino dei danni alle persone sono i seguenti: aumentare l'assunzione di liquidi può essere utile perché “lava” gli organismi nel tratto, rendendo più difficile per gli agenti patogeni aderire o rimanere in prossimità delle cellule umane
  • non tardare nello svuotamento della vescica (minzione): ha gli stessi effetti di una maggiore assunzione di liquidi e aiuta la vescica ridurre il numero di agenti patogeni che possono raggiungere la vescica
  • mangiare mirtilli o berne il succo non zuccherato: queste bacche contengono antiossidanti che possono aiutare il sistema immunitario, e alcuni ricercatori suggeriscono che contengono sostanze che raggiungono le urine riducendo l'adesione dei patogeni alle cellule umane
  • mangiare ananas: contiene la bromelina, che ha proprietà anti-infiammatorie che possono ridurre i sintomi delle infezioni. La vitamina C può funzionare per aumentare l'acidità delle urine per ridurre la crescita batterica
  • yogurt, echinacea, bicarbonato di sodio, radice di uva Oregon, e aromaterapia hanno dato sostengono nell'efficacia del trattamento di infezioni del tratto urinario, ma i meccanismi non sono chiari

Il problema di questi rimedi è che i dati di test standard e risultati con quantità note o le concentrazioni di questi composti di solito non sono disponibili. Per esempio, il succo di mirtillo quanto è efficace per una donna con cistite? La maggior parte delle pubblicazioni non risponde a questa semplice domanda, e alcuni dicono che il succo di mirtillo rosso zuccherato può aggravare l'infezione. Se si sceglie di provare i rimedi domestici, è necessario capire chiaramente che se i sintomi non si riducono o se peggiorano, bisogna affidarsi a cure mediche. 

Quali sono le possibili complicazioni di una infezione delle vie urinarie?

La maggior parte delle infezioni del tratto urinario non causano complicazioni se si risolvono spontaneamente rapidamente o se trattate precocemente con farmaci appropriati. Tuttavia, ci sono una serie di complicazioni che possono verificarsi se l’infezione delle vie urinarie diventa cronica o avanza rapidamente.

Infezioni croniche possono causare restringimenti delle vie urinarie, ascessi, fistole, e danni renali. Il rapido avanzamento dell’infezione delle vie urinarie può portare a disidratazione, insufficienza renale, sepsi, e infine alla morte.

Donne in gravidanza con infezioni del tratto urinario non trattate possono sviluppare un parto prematuro e basso peso alla nascita per il bambino e correre il rischio di rapido avanzamento dell'infezione. 

Qual è la prognosi per un’infezione delle vie urinarie?

Una buona prognosi è usuale per infezioni del tratto urinario risolte spontaneamente e rapidamente trattate. Anche i pazienti che hanno un rapido sviluppo dei sintomi e pielonefrite precoce possono avere una buona prognosi se rapidamente e adeguatamente trattati. La prognosi inizia a diminuire se l’infezione non è rapidamente riconosciuta o trattata. I pazienti anziani e immunodepressi potrebbero non riconoscere precocemente l’infezione, quindi la loro prognosi può variare seconda di quanto danno è stato fatto al tratto urinario o se si verificano complicazioni come sepsi.

Come gli adulti, la maggior parte dei bambini adeguatamente trattati avranno una buona prognosi. Bambini e adulti con ricorrenti infezioni del tratto urinario possono sviluppare complicanze e una prognosi peggiore; infezioni ricorrenti possono essere un sintomo di un problema di fondo con la struttura del tratto urinario. Questi pazienti devono essere indirizzati ad uno specialista urologo per un'ulteriore valutazione. 

È possibile prevenire le infezioni delle vie urinarie ricorrenti con un vaccino?

Attualmente non ci sono vaccini disponibili in commercio per le infezioni del tratto urinario.

Uno dei problemi nello sviluppo di un vaccino è che organismi molto diversi possono causare infezioni, e un singolo vaccino sarebbe difficile da sintetizzare per coprirli tutti. Anche con l’E. coli che causa circa l'80% di tutte le infezioni, i sottili cambiamenti nella struttura antigenica che variano da ceppo a ceppo complica ulteriormente lo sviluppo del vaccino. 

Può un’infezione delle vie urinarie essere prevenuta?

Molti metodi sono stati proposti per ridurre o prevenire le infezioni del tratto urinario. Alcuni di questi sono considerati rimedi casalinghi e sono stati discussi. Ci sono altri suggerimenti che possono aiutare a prevenire infezioni del tratto urinario. Una buona igiene per uomini e donne è utile.

Per le donne, asciugarsi con movimenti da davanti a dietro aiuta a mantenere gli agenti patogeni che possono risiedere o passare attraverso l'apertura anale lontano dall’uretra, per gli uomini, la retrazione del prepuzio prima di urinare riduce la possibilità che urina persista sull’apertura uretrale e che funga da terreno di coltura per gli agenti patogeni. Lo svuotamento incompleto della vescica e il resistere alla voglia di urinare può permettere gli agenti patogeni di sopravvivere e di replicarsi più facilmente in un sistema di non-flusso. Alcuni medici consigliano di lavarsi prima e urinare subito dopo il sesso per ridurre la possibilità di uretriti e cistiti. Molti medici suggeriscono che tutto ciò che provoca una irritazione persona nella zona genitale (per esempio, indumenti stretti, deodoranti spray o altri prodotti femminili come bagnoschiuma) possono favorire lo sviluppo di infiammazioni e infezioni.

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